Peste negra en China: ¿Nos tenemos que preocupar?

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China informó ayer de un tercer caso de peste bubónica después de que se hicieran públicos otros dos casos de peste la semana pasada, pero la enfermedad sigue siendo poco frecuente a pesar de su temida reputación y las autoridades dicen que los casos parecen ser independientes.

La semana pasada, las autoridades informaron que dos pacientes de Mongolia Interior fueron puestos en cuarentena en Pekín debido a la peste neumónica. Un hombre de 55 años de la misma región fue diagnosticado con peste bubónica después de comer carne de conejo silvestre, según la Comisión de Salud. Ambos tipos de plagas son causadas por Yersinia pestis enterobacteriaceae.

Las picaduras de pulgas infectadas son la causa más común de infección por peste bubónica, pero la variante pulmonar, en la que las bacterias se inhalan a los pulmones, es más peligrosa porque se transmite por la tos.

Una tercera variante más rara de la enfermedad es la peste septicémica, que infecta el torrente sanguíneo.

La peste mató a decenas de millones de personas en todo el mundo durante tres grandes pandemias, de las cuales cerca de un tercio de la población europea fue asesinada en el siglo XIII por la peste bubónica, conocida como la peste negra.

Se cree que la bacteria se origina en Yunnan, en el suroeste de China, donde sigue siendo endémica. Las rutas comerciales del opio de Yunnan causaron la tercera epidemia mundial de peste en 1894, pero desde entonces se ha vuelto cada vez más rara.

Entre 2010 y 2015, hubo 3.248 casos en todo el mundo, con 584 muertes, una tasa de mortalidad del 18%, según la Organización Mundial de la Salud. Entre 2009 y 2018, China sólo informó de 26 casos y 11 muertes. En comparación, 12.082 casos de rabia fueron reportados en el mismo período, con una tasa de mortalidad del 96%.

Los Centros Chinos para el Control de Enfermedades declararon que la plaga es «una vieja infección bacteriana que puede ser tratada clínicamente con una variedad de antibióticos efectivos» si se detecta a tiempo.

La propagación de la plaga en 1300 fue vinculada por los científicos a condiciones climáticas inestables que llevaron a la evolución de la enfermedad y a su propagación más rápida en ratas, pulgas y humanos. Las inundaciones también contribuyeron a la rápida propagación de la enfermedad a través de nuevas vías fluviales.

China afirma que el cambio climático ha provocado un aumento de las poblaciones de roedores en todo el territorio de Mongolia Interior. Una combinación de lluvias más intensas seguidas de sequías estivales más prolongadas ha permitido que los ratones prosperen.

China sigue preocupada por el riesgo de epidemias, ya que las zonas rurales, anteriormente remotas y en dificultades, están integradas en la economía nacional. El Centro para el Control de Enfermedades dice que Yunnan y la meseta de Qinghai-Tibet en el lejano oeste son particularmente vulnerables.

Las autoridades de Qinghai dijeron a principios de este año que el riesgo de que la plaga se propague a zonas densamente pobladas ha aumentado debido a la urbanización, las nuevas infraestructuras y el turismo.

Las enfermedades infecciosas son también una cuestión delicada para Pekín tras un brote de Síndrome Respiratorio Agudo Severo (SARS) en 2003, que muchos atribuyen a la incapacidad de las autoridades para proporcionar información oportuna.

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